NHL esports

Tässä artikkelissa esittelemme hieman NHL-peliä esportsin näkökulmasta katsottuna. Saat tietoa mm. pelin suurimmista turnauksista sekä menestyneimmistä suomalaispelaajista. Jos olet edes joskus pelannut “änäriä”, kannattaa myös e-urheilua alkaa seurata. Etenkin jokavuotiset NHL:n maailmanmestaruuskisat herättävät paljon kiinnostusta maailmalla.

Millainen konsolipeli EA Sportsin NHL on?

NHL, puhekielessä “änäri” on EA Sportsin julkaisema pelisarja, joka perustuu maailman kovimpaan jääkiekkoliigaan – National Hockey Leagueen (NHL). 

Pelin ensimmäinen versio julkaistiin vuonna 1991. Peli oli saatavilla vain Sega Mega Drivelle. Siitä lähtien NHL-pelejä on julkaistu vuosittain, yhä useammalle eri konsolille – kuten PS:lle, PC:lle sekä xBoxille.

NHL:n elektronisen urheilun suurin yhteisö Euroopassa on NHLGamer, vuoden 2022 alusta SportsGamer. Liigoja on useita, kuten FCL (Finnish Championship League) sekä ECL (European Championship League). 

NHL Gaming World Championship™ 2022

NHL esportsin odotetuin tapahtuma on NHL Gaming World Championship, eli suomeksi sanottuna pelin maailmanmestaruuskilpailut. Turnauksessa on jaossa yhteensä 100 000 dollaria. 

Turnaus koostuu kahdesta eri osiosta, kuten myös vuonna 2021. Pohjois-Amerikalle sekä Euroopalle julistetaan omat mestarit. Finaalit pelataan PS5-konsolilla. Ennen finaalia voi kuitenkin pelata muillakin konsoleilla, kuten Xbox Onella, Xbox Series X:llä sekä PlayStation 4:lla. 

Lisätietoja turnauksesta saat NHL Gaming -organisaation sivuilta. 

Jos NHL esports kiinnostaa vedonlyönnin suhteen, suosittelemme tutustumaan Gamers.nu -sivustoon. Gamers.nu on yksi Ruotsin kaikkien aikojen suosituimmista esports portaaleista, joka on hiljattain siirtynyt nettikasinoiden ihmeelliseen maailmaan. Gamers.nu pitää sisällään mm. suomalaisille suunnattua tietoutta nettikasinoihin sekä vedonlyöntiin liittyen. 

Palkintorahat: Pohjois-Amerikka sekä Eurooppa

Kuten äsken mainitsimme, änärin maailmanmestaruuskisoissa jaetaan 100 000 dollarin edestä palkintorahaa. Alla on kuvattuna tarkemmin palkintorahojen jakautuminen.

Pohjois-Amerikan palkinnot (seuran mestaruus):

  • 1. sija: 26 000 USD
  • 2. sija: 10 000 USD
  • 3-4 sija: 2500 USD
  • 5-8 sija: 1000 USD

Euroopan mestaruus: 

  • 1. sija: 15 000 USD
  • 2. sija: 5000 USD
  • 3-4 sija: 2000 USD
  • 5-8 sija: 1000 USD

Näiden lisäksi on myös “Konsolin finaalit”, joissa on omat palkintonsa. Palkintorahat ovat paljon pienempiä, suuruusluokassa 250 – 2000 USD. 

Menestystä niittäneet suomalaiset “änärin” pelaajat kilpatasolla

Suomessa on tunnetusti poikkeuksellisen kova taso e-urheilussa. Suomesta löytyy esimerkiksi maailman kovimpia CS:n pelaajia – eikä se ole enää mikään salaisuus. Moni ei kuitenkaan tiedä, että änärissä taotaan myös hurjaa tulosta. 

Esittelemme seuraavaksi kaksi suomalaista änärin pelaajaa lyhyesti. Suosittelemme seuraamaan näitä herrasmiehiä tarkalla silmällä – taitoa on todella paljon.

Arttu Mustila

Arttu “Artuzio” Mustila kuuluu eittämättä maailman parhaimpiin änärin pelaajiin. Mustila voitti viime vuonna mm. eLiigan sekä SM- ja MM-kultaa. Mies oli voittaessaan 23-vuotias. 

Mustilan vuosi huipentui “Vuoden e-urheilija” -titteliin. Palkinnon myöntää Urheilutoimittajain Liitto. Vuoden urheilija -tapahtuma on järjestetty ensimmäisen kerran vuonna 1947. Vuodesta 2021 lähtien e-urheilijat ovat palkittu erikseen. Toistaiseksi vuoden e-urheilijan tulee pelata jotakin urheilupeliä, kuten NHL:ää. 

Erik Tammenpää

Erik “Eki” Tammenpää voitti vuoden e-urheilijan palkinnon tänä vuonna. Kuten Mustila, myös Tammenpää on näyttänyt taitonsa NHL-pelissä. Mies nappasi useita palkintoja 1v1- sekä 6v6-pelimuodoissa. Ikää löytyy vain 22 vuotta. 

ENCE:ä edustava Tammenpää on voittanut NHL-pelissä mm. kolme (3) EM-kultaa sekä SM- ja MM-kultaa vuonna 2018. 

Yhteenveto & loppusanat

NHL on jokaiselle tuttu jääkiekkoliiga, ja “änäri” on jokaisen tuntema konsolipeli. Kun nämä yhdistetään, saamme seurata maailman kovatasoisinta e-urheilua. Suomalaisia kilpapelaajia on useita kymmeniä, eikä menestys rajoitu enää vain CS:ään. Suomesta löytyy änärin parista jopa maailmanmestareita – sekä moninkertaisia Euroopan mestareita.

Laji kasvaa vuosi vuodelta, ja suurturnausten palkintopotit ovat satoja tuhansia euroja. Tämä takaa runsaasti viihdettä myös katsojalle – koska resurssit ovat suuret. Voit seurata suurimpia turnauksia maksullisista palveluista, tai ilmaiseksi esimerkiksi Twitchistä. 

Jokereiden KHL-kausi paketissa: tuleeko tuhlaajapoika takaisin kotiin?

Euroopassa, sekä koko maailmassa eletään poikkeuksellisia aikoja. Venäjän sotilaallinen hyökkäys Ukrainaan on aiheuttanut järkyttävän suuren tapahtumaketjun. Vaikutukset näkyvät ihmisten turvallisuudessa, taloudessa sekä esimerkiksi urheilussa. Tapahtuneen takia Helsingin Jokereiden kausi KHL:ssä on paketoitu. Oikeastaan joukkueen jatko koko Venäjän liigassa on vaakalaudalla – mistä on kyse, ja mitä tästä seuraa?

Miksi Jokereiden kausi KHL:ssä loppui ennen aikojaan?

Jokainen meistä tietää, että Euroopassa tapahtuu järkyttäviä asioita. Venäjä hyökkäsi Ukrainaan 24. helmikuuta 2022. Aikaisin hyökkäystä edeltävänä aamuna Venäjän presidentti Vladimir Putin julisti sotilasoperaation alkaneeksi. Putinin mukaan “operaation” tavoitteena on Ukrainan demilitarisointi. 

Hyökkäyksestä johtuen Venäjää kohtaan on asetettu paljon taloudellisia pakotteita. Sen lisäksi Euroopan maat sekä Yhdysvallat ovat laittaneet hanat kiinni Venäjän suuntaan – mukaan lukien kaupalliset yhteistyöt. Lisäksi venäläiset urheiluseurat ollaan rajattu kansainvälisten kisojen ulkopuolelle. Esimerkiksi paralympialaisiin ei saa osallistua urheilijoita Venäjältä. 

Maailmalla vallitsevan tilanteen takia Jokerit päätti lopettaa kauden kesken KHL:ssä. Jari Kurri ilmoitti joukkueen puheenjohtajana asiasta 25.2.2022. 

Useita pelaajasopimuksia purettu

Iso osa Jokereiden miehistöstä on irtisanonut sopimuksensa. Kun kausi loppui ennen aikojaan, ei ammattipelaajat pysty pitämään 6 kk mittaista kesälomaa – suurin osa pelaajista hakee uutta seuraa kotimaisesta Liigasta. 

Ainakin näiden pelaajien sopimukset on purettu:

  • Marko Anttila
  • Hannes Björninen
  • Henri Ikonen
  • Julius Junttila
  • Tommi Kivistö
  • Kalle Kossila
  • Otto Leskinen
  • David Sklenicka
  • Niklas Friman
  • Markus Hännikäinen
  • Petteri Lindbohm
  • Iiro Pakarinen
  • Veli-Matti Savinainen
  • Teemu Turunen
  • Janne Juvonen

Moni edellä mainitusta pelaajista on päässyt jo uuteen seuraan. Esimerkiksi Marko “Mörkö” Anttila pelaa kauden loppuun Tampereen Ilveksessä. Olympiavoittaja Iiro Pakarinen palasi HIFK:n joukkueeseen. Veli-Matti Savinainen puki päälleen Tapparan paidan – KHL:n pudotuspelit vaihtuivat CHL:n finaaleihin.

Pelaajien sopimukset kattavat pääsääntöisesti tämän kauden loppuun. Pidempiä sopimuksia on tässä kohtaa vielä turha tehdä. Spekuloidaan seuraavaksi, voiko Jokerit palata takaisin kotimaan Liigaan.

Voiko Jokerit palata takaisin SM-Liigaan?

KHL:n jatko on kaikille epäselvä, koska tulevaisuus on vaakalaudalla. Venäjän talous tulee painumaan historian valossa merkittävän alhaiseksi. Vieläkin suurempi kysymysmerkki on, miten käy Helsingin Jokereille. Onko Jokereiden paluu Liigaan mahdollista?

Se on mahdollista. Ensimmäisenä Jokereiden tulisi ilmoittaa halukkuus liittyä takaisin SM-Liigaan. Todennäköisesti joukkueen puheenjohtaja, Jari Kurri on käynyt jotakin keskustelua aiheesta Liigan suuntaan. 

Tämän jälkeen olisi edessä byrokraattinen osuus. Sopimusten laatiminen, lisenssien hankkiminen ja niin edelleen. SM-liigan yhtiökokous on viime kädessä taho, joka päättää Jokereiden kelpoisuuden Liigaan. SM-liigan puheenjohtaja Heikki Hiltunen on sanonut, että ylimääräisen kokouksen saa pidettyä nopealla aikataululla. 

Jokereiden siirtyminen Liigaan olisi periaatteessa mahdollista jo ensi kaudella.

Jokereiden oligarkkikytkökset hankaloittavat prosessia

Jari Kurri omistaa Jokereista 60%. Loput 40% joukkueesta omistaa Norilsk Nickel Harjavalta, jonka taustalla operoi venäläinen oligarkki Vladimir Potanin.

Jokereiden kotipelit on pelattu Ilmalan areenalla. Areenan pääomistaja on oligarkki Gennadi Timtshenko sekä Roman Rotenberg. Rotenberg kuuluu Venäjän presidentin Vladimir Putinin lähipiiriin. 

Nyt suurin kysymys on, miten Jokereiden omistussuhteet tulee muuttumaan? Voiko Jokerit edelleenkin pelata Ilmalan areenalla? Liigalla ja Jokereilla on 2-3 kuukautta aikaa selvittää vastaus näihin kysymyksiin. Sen jälkeen otteluohjelmaa aletaan rakentamaan ensi kaudelle, eli Jokereiden tulee olla siinä kohtaa mukana tai ulkona.

Mitä tapahtuu tästä eteenpäin?

Ainoa varma asia on, ettei Jokerit pelaa joukkueena tällä kaudella enää peliäkään. Moni joukkueen pelaajista kuitenkin jatkaa kauttaan. Esimerkiksi juuri olympiakultaa voittaneet Marko Anttila sekä Iiro Pakarinen pelaavat kauden loppuun SM-Liigassa. 

Jokereilla on teoreettinen mahdollisuus tulla takaisin Liigaan ensi kaudeksi. Se edellyttää suhteellisen pikaisia toimia suuntaan jos toiseen. Jari Kurrin tulisi osoittaa kiinnostusta kotimaista sarjaa kohtaan – jonka jälkeen loppu menee byrokratian painolla. Jokereiden tulisi saada paikka SM-Liigaan 2-3 kuukauden sisällä, jos ensi kaudella aikoo Liigassa pelata.

Nyt voimme vain odottaa, miten Ukrainan sota etenee. Toivottavasti rauha saadaan nopeasti maailmaan. Vasta sen jälkeen voimme spekuloida, miltä KHL:n tulevaisuus näyttää – sekä Jokereiden pelaamista Venäjän jääkiekkoliigassa. 

Suomalaiset onnistujat NHL-kaudella 2021/22

Suomalaiset onnistujat NHL-kaudella 2021/22

NHL-kausi 2021/22 on kääntynyt puolenvälin paremmalle puolelle. Joukkueet ovat pelanneet keskimäärin 45 ottelua. Osalla on enemmän pelejä alla, ja muutama joukkue on vielä alle 40 ottelussa. Suuret erot johtuvat pandemiasta, koska otteluita on siirretty isolla kädellä. Joka tapauksessa runkosarja tullaan pelaamaan täysimääräisenä, eli 82 ottelulla.

Miten suomalaiset pelaajat ovat pärjänneet kuluneella kaudella? Katsotaan 5 parasta onnistujaa tämänhetkisten näyttöjen perusteella. 

Mikko Rantanen

Mikko Rantanen on pelannut jälleen upeasti. Colorado Avalanchen tähtipelaaja keikkuu koko liigan pistepörssin 6.sijalla. Hyökkääjä on tehnyt 41 otteluun tehot 24+30=54. Viimeisen viiden ottelun aikana Rantanen on kerännyt pisteet 3+3. Paikka ykkössentterinä teki makiaa 25-vuotiaalle tähdelle, kun Nathan MacKinnon oli tovin poissa kokoonpanosta.

Rantanen on tehnyt koko uransa aikana tehot 153+217=370 (374 ottelua). Noin kolmasosa maaleista ja pisteistä on syntynyt ylivoimalla. Rantanen pelaa kolmatta kautta nykyisestä 6-vuotisesta sopimuksesta. Hyökkääjä ottaa kaudesta 9,25 miljoonaa dollaria. 

Sebastian Aho

Sebastian Ahon kausi on edennyt hienosti. Carolina Hurricanesin luottopelaaja on tehnyt 40 otteluun tehopisteet 19+26=45. Viimeiseen 10 otteluun on syntynyt tehot 4+4. Mainittakoon vielä, että Aho voitti All-Stars-tapahtumassa tarkkuuskilpailun. Siitä palkintona tilipussi kasvoi 30 000 dollarilla. 

Aho on pelannut uransa aikana 406 ottelua, joissa on syntynyt tehot 164+201=365. Mies on iskenyt ylivoimalla 40 maalia ja alivoimalla 12 maalia. Aho on ratkaissut joukkueelleen voiton peräti 30 kertaa. Professori pelaa kolmatta kautta nykyisestä 5-vuotisesta sopimuksesta. Ahon palkka on 8,45 miljoonaa dollaria kaudessa. Jatkosopimus tulee vuoren varmasti. 

Aleksander Barkov

Aleksander Barkov pelaa joka kausi loistavasti. Harmillisesti Florida Panthersin kapteeni oli sairastuvalla useamman viikon alkukaudesta. Tällä kaudella otteluita on takana 34, ja niissä on syntynyt pisteet 21+19=40. Koko uran aikana Barkov on pelannut 563 ottelua, tehden niissä komeat tehot 202+303=505.

Onneksi marraskuussa 2021 sattuneesta alavartalovammasta ei tullut pidempää sairaslomaa. No, Barkov sai ainakin ottaa hetken lepoa, se on aina hyvästä. Liekkö mies pelannut pleikkaria tai ottanut Zimpler kasinot haltuun – sitä me emme tiedä. Pääasia on, että Barkov on iskussa pudotuspelejä varten. 

Barkov allekirjoitti lokakuussa 2021 massiivisen sopimuksen. Sopimus on 8-vuotinen, arvoltaan 80 miljoonaa dollaria – eli 10 miljoonaa kaudessa. Barkov tulee todennäköisesti pelaamaan NHL-uransa kokonaan Florida Panthersin joukkueessa. 

Ville Husso

Ville Husso on kaikkien yllätykseksi nousemassa NHL:n eliittiin. St.Louis Bluesin maalia vartioiva 27-vuotias suomalainen pelasi tulokaskautensa viime vuonna. On aika harvinaista, että tässä iässä tehdään läpimurtoa NHL:ssä. Mahdollista se kuitenkin on. Kaudella 2020/21 Husso pelasi 17 ottelua, mutta tilastot eivät olleet kovinkaan mairittelevia.

Kauden 2021/22 aikana Husso on ollut suorastaan liekeissä. Pelatun 15 ottelun jälkeen torjuntaprosentti on 0.941% ja PMKA vain 1.90. Pari nollapeliä on myös plakkarissa. Husso on tilastokärki lähes kaikilla osa-alueilla, paitsi nollapelien määrässä. 

Husso solmi 2-vuotisen sopimuksen St.Louisin kanssa vuonna 2020. Sopimuksen arvo “vain” 1,5 miljoonaa dollaria, eli 750 000 dollaria kaudessa. Mikäli Husso jatkaa kauden loppuun nykyisellä tasolla, on jatkopahvi varmaa. 

Juuse Saros

Juuse Saroksesta on tullut NHL:n parhaimpia maalivahteja. Saros jakoi vastuuta Pekka Rinteen kanssa viime kauteen asti. Kun Rinne siirtyi eläkepäiville, oli 26-vuotiaan Saroksen aika johdattaa Nashville Predatorsia kohti mestaruutta. Kaudella 2021/22 Saros on pelannut 38 ottelua, joista on kertynyt 24 voittoa. Torjuntaprosentti on 0.927% ja PMKA 2.35.

Moni ei ymmärrä, kuinka hyvästä maalivahdista puhutaan. Saroksen torjuntaprosentti koko uran ajalta (0.922%) on historian 2.paras. Suomalaisen edellä on ainoastaan Dominik Hasek, joka oli takavuosina maailman parhaimpia maalivahteja. Tässä tilastossa on huomioitu vain yli 100 ottelua pelanneet veskarit.

Saroksella on edessä vielä pitkä ura. Nykyinen 4-vuotinen sopimus allekirjoitettiin vuonna 2021, eli pahvin ensimmäinen kausi on menossa. Sopimuksen arvo on 20 miljoonaa dollaria, eli 5 miljoonaa kaudessa.

NHL ei tuo bonuksia Leijonille 

Valitettavasti NHL ilmoitti tällä viikolla vetäytyvänsä Olympialaisista, mikä oli odotettavissa levinneen Covid-19 tilanteen johdosta. Tämä on iso isku Leijonille sekä tietenkin katsojille, sillä Suomelle oli tulossa ehkä jopa kaikkien aikojen paras joukkue kisoihin. Nyt Euroopassa pelaaville kiekkoilijoille tulee avautumaan kisakone toisen kerran peräkkäin.

Suomen ykkösketjuun oli jo suunniteltu tähtisikermä Laine-Barkov-Rantanen, mutta valitettavasti tätä joudutaan odottamaan ainakin vielä 4 seuraava vuotta. Kisakoneesta jää myös pois muita supertähtiä niin kuin Sebastian Aho, Teuvo Teräväinen, Roope Hintz, Miro Heiskanen ja Jesse “Buffalo” Puljujärvi. Euroopasta löytyy hyviä maalivahteja ja vaikka Nashvillen Juuse Saros ei kisoihin pääse, niin korvaajia löytynee.

NHL tulee pelaamaan rästipelejä Olympialaisten aikaan ja pelaajat pääsevät levähtämään hieman normaalia enemmän, sillä muita pelejä kyseiselle ajankohdalle ei ole merkattu. Ehkäpä aikaa riittää myös tarkistaa parhaat casinobonukset sekä käydä kokeilemassa onnea koronakurimuksen keskellä.  

Kisakone Pekingiin

NHL:n jäädessä pois Suomen joukkue tulee koostumaan Euroopassa pelaavista pelaajista. Vaikka rapakon takaa ei apuja ole luvassa, niin se ei koske pelkästään vain Suomea, vaan muut maat joutuvat myös raapimaan joukkueen kasaan Euroopasta. Suurin osa pelaajista tulee koostumaan Venäjän, Suomen, Ruotsin sekä Sveitsin liigoista. Suurimmat kärsijät ovat ehdottomasti Kanada ja USA joiden pelaajat koostuvat melkein kaikki NHL:stä. 

Suomen pistetehtailusta tulee vastaamaan kolmikko Granlund-Manninen-Hartikainen jotka pelaavat myös samassa ketjussa kivikovassa KHL:ssä. Kyseinen kolmikko tulee varmasti ottamaan myös vastuuta ylivoimapelaamisesta. Muita potentiaalisia pistenikkareita kisakoneeseen ovat mm. Lehterä, Ojamäki, Pulkkinen, Kemppainen, Filppula, Aaltonen ja Pesonen.

Suomen puolustuksen liideri tulee ehdottomasti olemaan NHL-konkari Sami Vatanen. Kyseinen herrasmies voisi vieläkin pelata taalaliigassa ja on paperilla koko turnauksen parhaimpia pelaajia. Muita hyviä ehdokkaita puolustuspäähän on Kaski, Kemiläinen, Friman, Pokka, Jokipakka, Hietanen ja kaiken kokenut Ohtamaa. 

Rouhijaosastolle on tungosta ja ehdokkaita löytyy jokaisesta liigasta. Mitä luultavammin Jalonen tulee valitsemaan tuttuja sotaratsuja niin kuin Marko Anttila, Veli-Matti Savinainen ja jälleen Leijonien käytettävissä olevan Leo Komarovin. Leksa oli monta vuotta pois henkilökohtaisen sponsorisopimuksen takia, mutta nyt Veikkauksen leipä maistuu jälleen ja Olympiakiekko odottaa. 

Jukka Jalonen on meritoitunut valmentaja ja onkin varmaan yksi parhaista mitä kisoista löytyy. Jalonen on pystynyt venymään aikaisemmissa turnauksissa hyviin suorituksiin ja jälleen kerran on paikka näyttää mistä mies on tehty. Ympärillä olevat valmentajat ja muu tiimi omaavat hyvän flown ja saavat varmasti pelaajista kaiken irti mitä saatavissa on. 

Lopullinen päätös

Olympiakiekon tulisi startata yhdeksäs päivä helmikuuta ja ja finaali pelataan 20.2.2022. Kisojen siirtäminen tai peruuttaminen on myös ollut mediassa esillä viimepäivinä, mutta se tuntuu olevan melko epätodennäköistä, koska järjestäjä on mahtimaa Kiina. Jos kisat pelataan ja kaikki menee nappiin, Suomella on todella hyvät mahdollisuudet napata jopa Olympiakulta, mutta ennakkosuosikkina kisoihin silti lähtee Venäjä. 

Nuoret Leijonat voittoputkessa – Tshekin ja Sveitsin kaaduttua suunta kohti Yhdysvaltoja

Alle 20-vuotiaiden Suomen maajoukkue kukisti Vierumäellä Tshekin harjoitusottelussa lukemin 3-1. Maaleja Suomen joukkueesta pääsivät tekemään Ville Koivunen, Santeri Koskela ja Kasper Simontaival. Alle 20-vuotiaiden nuorempien pelaajien joukkue taas voitti Sveitsin joukkueen tuloksella 2-1. Maalintekijöinä loistivat tällä kertaa Joonas Lohisalo ja Sisu Yliniemi. Jälkimmäinen tykitti ratkaisevan voittomaalin verkkoon laukauskilpailussa.

Nuoret Leijonat valmistautuvat tulevaan kauteen Vierumäen testileirillä ja sieltä U20-joukkueen suunta on Yhdysvaltojen Plymouthissa pelattavaan World Junior Summer Showcase -turnaukseen.

Suomen alle 20-vuotiaiden jääkiekkomaajoukkue – eli Nuoret Leijonat

Suomen alle 20-vuotiaden jääkiekkomaajoukkuetta kutsutaan nimellä Nuoret Leijonat ja se edustaa nimensä mukaisesti Suomea alle 20-vuotiaiden miesten maaotteluissa. Aiemmin joukkuetta on kutsuttu myös nimellä Pikkuleijonat, mutta nykyään Pikkuleijoniksi kutsutaan alle 18-vuotiaiden joukkuetta.

Joukkue on voittanut kultaa nuorten maailmanmestaruuskilpailuissa vuosina 1987, 1998, 2014, 2016 ja 2019, hopeaa vuosina 1974, 1980, 1981, 1984 ja 2001 sekä pronssia vuosina 1982, 1988, 2002, 2003, 2004, 2006 ja 2021. Maaotteluiden lisäksi joukkue on pelannut yhden ottelun jokaista Mestis-joukkuetta vastaan kausilla 2005–2006, 2006–2007 ja 2007–2008.

Joukkue joutui vuonna 2017 kolmannen kerran karsintaotteluihin putoamisesta alemmalle sarjatasolle. Latvia voitettiin kuitenkin lukemin 2-0 ja näin Suomi sai säilyttää paikkansa korkeimmalla sarjatasolla. Kesken turnauksen joukkueen valmentaja vaihdettiin Jukka Rautakorvesta Jussi Ahokkaaseen huonon ottelumenestyksen vuoksi. Vuosina 2009 ja 2013 joukkue joutui neljän joukkueen putoamissarjaan ja selvitti ne puhtaalla pelillä.

Vuoden 2020 maailmanmestaruuskilpailuihin joukkue otti osaa Raimo Helmisen toimiessa valmentajana. Nuorten Leijonien päävalmentajana aloitti toukokuussa 2020 Antti Pennanen, jonka sopimus kestää kaksi kautta aina vuoden 2022 huhtikuuhun saakka.

Antti Pennasen valmentajaura

Pennanen aloitti jääkiekon pelaamisen Hyvinkään Ahmoissa, mutta juniori-iässä hän siirtyi Hämeenlinnan Pallokerhoon. Siellä hän pelasi viimeisellä A-juniorikaudellaan 1999-2000 myös viisi SM-liigaottelua, mutta jäi ilman tehopisteitä. Pennanen palasi alkuperäiseen seuraansa Ahmoihin pelaamaan Mestistä. Kausi jäi kuitenkin miehen ainoaksi kokonaiseksi miesten sarjoissa ja uran lopetus tuli ajankohtaiseksi keväällä 2001.

Vuosina 2007-2009 hän toimi HPK:n B-nuorten päävalmentajana. SM-hopeaa tulikin peräkkäisinä vuosina 2008 ja 2009. HPK:n A-nuorten päävalmentajana hän oli vuosina 2009-2011. Kaudella 2010-2011 hänet palkittiin A-nuorten SM-liigan vuoden valmentajana Hannu Aravirta -palkinnolla.

Helsingin IFK:n SM-liigajoukkueen Petri Matikaisen vetämään valmennustiimiin Pennanen liittyi toukokuussa 2011. Kaudella 2012-2013 hän oli apuvalmentajana Pasi Sormuselle. Jokereita vastaan pelatun European Trophy -ottelun selkkauksien – ja siitä johtuneen Sormusen toimitsijakiellon – vuoksi Pennanen pääsi Sormusen tilalle SM-liigakaudelle HIFK:n päävalmentajana. Tammikuussa 2013 potkut tulivat kuitenkin sekä Sormuselle, että Pennaselle ja heidät korvasi Raimo Summanen ja Joonas Tanska.

Kalevan Pallon apuvalmentajaksi Pennanen pääsi kaudelle 2013-2014. Valmennustiimiä johti tuolloin Jari Laukkanen. Joulukuussa 2013 hän siirtyi kuitenkin Mestis-joukkue Mikkelin Jukureiden päävalmentajaksi. Sopimus solmittiin kestäväksi kevääseen 2016 asti. Pennasen johdolla joukkue sai Mestis-hopeaa keväällä 2014. Onnettaren suosio jatkui myös kaudella 2014-2015 kun hän vei Jukurit sekä Mestiksen runkosarjan voittoon että Mestis-mestaruuteen.

Jukka Jalosen johtamassa valmennustiimissä hän toimi – Jukureiden päävalmentajan tehtävien ohella – Suomen alle 20-vuotiaden maajoukkueen apuvalmentajana. Vuoden 2016 MM-kilpailuista tulikin maailmanmestaruus. 2015 marraskuussa Pennanen nimettiin HPK:n päävalmentajaksi kolmen vuoden mittaisella sopimuksella kaudelle 2016-2017.

Antti Pennasen saavutuksia ovat muun muassa Suomen mestaruus HPK:n päävalmentajana 2019, Mestiksen mestaruus Jukurien päävalmentajana 2015 ja 2016, maailmanmestaruus Suomen maajoukkueen apuvalmentajana 2019, nuorten maailmanmestaruus Suomen nuorten maajoukkueen apuvalmentajana 2016, nuorten MM-kilpailujen pronssia Suomen nuorten maajoukkueen päävalmentajana 2021 ja Kalevi Numminen -palkinto vuonna 2019.

Yannick Weber vaihtaa NHL-uransa Sveitsin pääsarjassa pelaamiseen

Sveitsiläinen 32-vuotias jääkiekkoilija Yannick Weber lopettaa pelaamisen maailman kovimpana pidetyssä National Hockey Leaguessa. Pittsburgh Penguinsissa pelannut puolustaja pelasi viime kaudella vain kaksi ottelua. NHL:ssä Weber on edustanut aikaisemmin myös Montreal Canadiensia, Vancouver Canucksia ja Nashville Predatorsia.

“15 vuotta sitten lähdin Sveitsistä unelmana tulla varatuksi NHL-joukkueeseen. Kun vain kourallinen sveitsiläisiä oli pelannut maailman parhaassa liigassa, tilanne tuntui minusta enemmän toiveelta kuin mahdollisuudelta olla seuraava”, Yannick Weber kirjoitti Instagram-tilillään viestissä, joka oli osoitettu “Lord Stanley Cupille”. 

Stanley Cup on jääkiekon arvostetuin palkintopokaali, joka myönnetään vuosittain jääkiekkoliiga NHL:n pudotuspelien voittajajoukkueelle. Vuonna 2017 Weberin joukkue, Pittsburgh Penguins, oli lähellä voittaa kyseisen pokaalin, mutta palkinnon vei lopulta Nashville Predators.

Weberin uusi joukkue, Zürich Lions, pelaa Sveitsin pääsarjassa ja se on sopinut jääkiekkoilijan kanssa kolmivuotisen sopimuksen. Weber on aiemmin edustanut kotimaataan U20 MM-kisoissa kolme kertaa ja miesten MM-kisoissa neljä kertaa. Hän oli mukana edustamassa Sveitsiä myös vuosien 2010 ja 2014 olympialaisissa.

Pittsburgh Penguins sopi alkuvuodesta 2021 yhden vuoden mittaisen sopimuksen Weberin kanssa, mutta sopimus Zürich Lionsin kanssa tehtiin jo heinäkuun 8. päivä. Edellisessä joukkueessaan, Nashville Predatorsissa, Weber pelasi vuodesta 2016 lähtien.

Yannick Weberin aikaisempi jääkiekkoura

Nuorena Weber pelasi Quebec International Pee-Wee Hockey Tournamentissa vuonna 2002. Ammattilaisuransa hän aloitti kotimaisessa SC Langenthal -joukkueessa pelaten Swiss Leaguessa. Swiss League on Sveitsin toiseksi korkein sarjataso National Leaguen jälkeen. Ennen Swiss League tunnettiin nimellä Nationalliga B. Liigan voittajajoukkue pääsee jokaisen kauden lopussa pelaamaan National Leaguen viimeistä joukkuetta vastaan. Voittamalla pelin pääsee nousemaan National Leagueen, mutta pelin häviäjä joutuu Swiss Leagueen.

Vuonna 2006 Weber muutti Kanadaan ja pääsi kehittämään taitojaan Kitchener Rangers -joukkueen riveissä. Kitchener Rangers pelaa Ontario Hockey Leaguessa. Kahden kauden aikana Weber keräsi itselleen 96 pistettä ja vielä lisäksi 26 pistettä playoffseissa. Viimeisellä kaudella Rangersien riveissä hän oli mukana pelaamassa joukkueelle neljännen J. Ross Robertson Cupin mestaruuden ja pääsyn Memorial Cupin finaaliotteluihin.

Montreal Canadiens sopi Weberin kanssa kolmen vuoden mittaisen sopimuksen kesällä 2008 ja suurimman osan kahdesta seuraavasta kaudesta hän pelasi Canadiensin Hamilton Bulldogs -farmijoukkueessa. Hamilton Bulldogs pelaa American Hockey Leaguessa.

Ensimmäisen maalinsa NHL:ssä Weber teki 2009 vuoden Playoffeissa Boston Bruinsin Tim Thomasin vahtimaan maaliin. Tavallisen kauden ensimmäinen maali heilahti myös Tim Thomasin verkkoon vuonna 2011 ja kaksi maalia tuli myös samaisen vuoden playoffseissa, nekin Tim Thomasia vastaan. Samana vuonna Weber teki myös maalin ylivoimapelin aikana Winnipeg Jetsiä vastaan ja Canadiens voittikin Winnipegin lukemin 5-1.

Kesäkuussa 2013 Weber allekirjoitti yhden vuoden mittaisen sopimuksen Vancoucer Canucksien kanssa. Vuosien 2014 ja 2015 NHL-kaudella hän teki ennätykselliset 11 maalia. Viisi näistä syntyi 11 viimeisessä finaaliottelussa. Neljä näistä tuli ylivoimapelin turvin. Heinäkuun 1. päivä vuonna 2015 Weber teki vuoden mittaisen jatkosopimuksen Canucksien kanssa. Sopimuksen arvo oli 1,5 miljoonaa dollaria. Kausi 2015-2016 ei kuitenkaan sujunut loistokkaasti, joten hänet määrättiin pelaamaan Utica Comets -joukkueen riveihin helmikuussa 2016. Alexander Edler kuitenkin loukkasi itsensä pahoin ja Weber pääsi takaisin jo muutaman päivän päästä, eikä hän ehtinyt pelaamaan yhtäkään peliä Utica Cometsin riveissä. Hän pelasi kauden loppuun Vancouver Canucksien kanssa, mutta ei päässyt mukaan moneenkaan otteluun.

Kesäkuun ensimmäinen päivä vuonna 2016 Weber jätti Vancouver Canucksit kolmen kauden pelaamisen jälkeen ja allekirjoitti yhen vuoden mittaisen sopimuksen Nashville Predatorsien kanssa. Vuoden päästä kesäkuun 6. päivä ilmoitettiin, että Weber oli kieltäytynyt Genevan ja Luganon sopimuksista – joista jääkiekkoilija olisi tienannut enemmän – jatkaakseen NHL-uraansa. Viikkoa myöhemmin Predators sopi Weberin kanssa vuoden mittaisesta jatkosopimuksesta, jonka arvo oli 650 000 dollaria. Kahden vuoden lisäsopimuksen Weber sai pelattuaan 26 ottelussa ja näiden sopimusten arvo oli yhteensä 1,35 miljoonaa dollaria – 675 000 dollaria vuodessa. Vuoden 2021 tammikuun toisena päivänä Weber solmi kokeilusopimuksen Predatorsien kanssa ja hänen oli tarkoitus osallistua harjoitusleireille, mutta sopimus purettiin jo tammikuun 13. päivä.

Kahden viikon kuluttua Weber teki sopimuksen Pittsburgh Penguinsien kanssa, mutta siirtyi pelaamaan kotimaahansa Zürich Lionsien riveihin jo puolen vuoden kuluttua. 

Miro Heiskaselle 67,6 miljoonan dollarin jatkosopimus Dallas Starsin kanssa

21-vuotias Miro Heiskanen on tehnyt teksasilaisen Dallas Stars NHL-joukkueen kanssa kahdeksan vuoden mittaisen jatkosopimuksen. Heiskanen pelaa siis näillä näkymin Dallasin riveissä vielä 2028-2029 kaudellakin. Kovan luokan puolustajan taidoille on siis kovan luokan kysyntä.

Heiskanen on pelannut Dallas Starsissa tähän mennessä kolme kautta. Tulevien kausien jatkosopimuksen arvo on yhteensä 67,6 miljoonaa dollaria. Tämä tarkoittaa 8,45 miljoonaa dollaria kaudelta. Toissa kaudella Dallas Stars oli vähällä voittaa himoitun Stanley Cup -pokaalin, mutta finaaleissa voiton vei lopulta Tampa Bay Lightning. Heiskanen oli tämän kauden NHL-pudotuspelien pakkien paras pistemies.

Miro Heiskasen pelityyli

Elite Prospects -sivusto kertoo Heiskasen olevan eliittitason puolustaja ja loistava pelintekijä. Hänellä on kaikki perustaidot kaikkiin tarpeellisiin puolustajan rooleihin. Sulava luistelutyyli, ketteryys, urheilullisuus ja tasaisuus mainitaan myös Heiskasen hyveiksi. Fyysinen pelaaja liikuttaa kiekkoa hyvällä itseluottamuksella ja tuo kiekkoa rohkeasti ylös. Vastustajien syöttölinjojen katkaisussa hän on myös aktiivinen.

Entinen NHL-tähti ja kykyjenetsijä Igor Larionov sekä toimittaja Craig Button ovat verranneet Miro Heiskasen pelinlukutaitoja Nicklas Lidströmin kaltaisiksi. Scott Niedermayer on toinen pelaaja, keneen Heiskasta on verrattu. Heiskanen pitääkin Niedermayeriä yhtenä esikuvistaan. Nykyään pelaavista tähdistä Heiskanen on nimennyt Erik Karlssonin ja Duncan Keithin esikuvikseen. Heiskasta onkin verrattu myös Karlssoniin.

Faneille.com -sivuston toimittaja Tomi Rajamäki vertasi vuonna 2016 pienikokoista Heiskasta Petteri Nummeliiniin. Molemmat seuraavat hyvin omien hyökkääjiensä liikkeitä. Rajamäen mukaan Heiskasen vahvuuksia ovat myös kiekolliset ratkaisut ja luistelutekniikka.

Heiskasen aikaisempi seuraura jääkiekon parissa

Miro Heiskanen aloitti jääkiekon pelaamisen legendaarisessa Espoon Bluesissa. Kauden 2010-2011 päättäjäisissä hänet palkittiin Blues Etelän parhaana puolustajana. 14-vuotiaana hän siirtyi pelaamaan Helsingin IFK:hon kaudelle 2013-2014. 16-vuotiaana hän nousi jo ensimmäisellä A-juoniorikaudellaan (2015-2016) joukkueensa parhaiden puolustajien joukkoon ja teki 30 runkosarjaottelussa tehopisteet 3+11=14. A-nuorten SM-liigan pudotuspeleihin hän ei kuitenkaan päässyt, vaan vahvisti HIFK:n B-nuoria. Kauden päätteeksi hän sai A-nuorten SM-liigan vuoden tulokkaana Yrjö Hakala -palkinnon.

SM-liigassa Heiskanen pelasi ensimmäisen kerran runkosarjan 2016-2017 avauskierroksella 16. syyskuuta 2016 Rauman Lukkoa vastaan. Ottelussa jääaikaa tuli 17.29 minuuttia ja Heiskanen sai ottelussa myös syöttöpisteen kun Robert Leino laukoi maalin. Koukkaamisesta tuli kyseisessä pelissä kahden minuutin jäähy. Ensimmäinen maali liigassa tuli 20. syyskuuta 2016 Oulun Kärppiä vastaan Juhamatti Aaltosen tehdessä syötön.

Tulokaskausi toi Miro Heiskaselle yhteensä 37 runkosarjaottelusta tehot 5+5=10, kahdeksassa playoff-ottelussa kolme syöttöpistettä ja kuudessa CHL-ottelussa myös kolme syöttöpistettä. Runkosarjassa hän oli HIFK:n puolustajien maalitykki yhdessä Teemu Erosen kanssa.

Heiskanen pääsi Euroopassa pelaavista kenttäpelaajista kuudenneksi NHL:n varaustilaisuuteen vuonna 2017, kun NHL:n kykyjenetsintäpalvelu listasi hänet. Huhtikuun rankingissa hän pääsi neljännelle sijalle. McKeens Hockey -sivuston perustaja Jay McKeen arvioi Heiskasen koko varaustilaisuuden potentiaaliseksi ykkösvaraukseksi yhdessä Nico Hischierin ja Nolan Patrickin kanssa. Odotusten mukaan Heiskanen varattiinkin lopulta varaustilaisuuden kolmantena pelaajana ja ensimmäisenä puolustajana.

Pari viikkoa varauksensa jälkeen Heiskanen solmi kolmen vuoden mittaisen tulokassopimuksen Dallas Starsin kanssa. Kausipalkka, joka hänelle tilitettiin NHL:ssä oli tuolloin 925 000 dollaria. Aivotärähdyksen vuoksi hän ei pystynyt osallistumaan Starsin harjoitusleirille, vaan aloitti vielä kauden 2017-2018 lainalla HIFK:ssa.

Kauden aikana Heiskanen nosti itsensä SM-liigan eliittiin. Hän oli HIFK:n tehokkain puolustaja tehoilla 11+12=23, vaikka pelasi ylävartalovammojen vuoksi vain 30 ottelua. Hänen piste per peli -keskiarvonsa (0.766) oli myös koko SM-liigan puolustajien korkein. Kauden päätteeksi tuli pronssia ja koko SM-liigan parhaan puolustajan Pekka Rautakallio -palkinto. Hänestä tuli kaikkien aikojen nuorin palkinnon voittanut pelaaja.

Dallas Starsin avauskokoonpanosta hän sai paikan kaudelle 2018-2019. NHL-debyyttinsä hän teki runkosarjan avauskierroksella 5. lokakuuta 2018 Arizona Coyotesia vastaan. Jääaikaa tässä pelissä tuli 19.35 minuuttia ja hän sai teholukeman +1. Yhdeksännessä ottelussaan hän teki NHL-uransa avausmaalin 25. lokakuuta Anaheim Ducksia vastaan.

30. lokakuuta 2020 Heiskasesta tuli yksin koko Dallas Starsin pudotuspelien historian paras pistemies 16 pisteellään. Edellisen ennätyksen oli tehnyt Craig Hartsburgh 15 pisteellä kaudella 1981. Tuolloin joukkueen nimi oli vielä Minnesota North Stars.

Kovimmat suomalaispuolustajat NHL Draftissa

Tämän vuoden NHL Draft järjestetään etänä heinäkuun 23.–24. Mukana on koviakin puolustajia Suomesta. Kovimmat suomalaiset nimet eivät kuitenkaan aivan yllä Miro Heiskasen, Juuso Välimäen tai Henri Jokiharjun tasolle, mutta siitä huolimatta sinivalkoisiakin puolustajia tullaan todennäköisesti varaamaan.

NHL Draftin koviin puolustajiin lukeutuvat myös Owen Power, Simon Edvinsson, Luke Hughes ja Brandt Clarke. Heidät luultavasti napataankin pois taululta ensimmäisten joukossa.

Yksi halutuimmista suomalaisista lienee Aleksi Heimosalmi, joka valittiin alle 18-vuotiaiden MM-kisojen parhaaksi puolustajaksi ja pääsipä hän myös tähdistökentälliseen. Samalle miehelle pärähti myös puolustajien pistepörssin ykkössija tehoin 2+6=8. Aleksi Heimosalmi on Porin Ässien kasvatti.

Göran Stubb – NHL:n head hunter ja Central Scouting Europe -osaston johtaja – pitää kuitenkin titteleitä tärkeämpänä Heimosalmen pelattua kautta. “Heimosalmi on yksi niistä lupauksista, jotka ovat todella kehittyneet tällä kaudella. Hänellä oli loistava MM-turnaus. Toinen kysymys on sitten, oliko hän turnauksen paras puolustaja vai ei, siihen liittyy paljon politiikkaa. Mutta hän on hyvä pelaaja ja hän on parantanut paljon”, Stubb kertoi.

Teholukematkin sen kertovat, että Heimosalmi on kiekollinen puolustaja eikä hänen luistelustaan juuri löydy vikoja. 180-senttinen mies ei ole isoin järkäle, joka kentällä on nähty, mutta puolustajana mies on sitkeä.

Pikkuleijonilla on kova halu tulla varatuiksi NHL:ään

Heimosalmea uumoillaan varatuksi jo NHL Draftin toisella kierroksella, mutta jonossa seuraavaa suomalaispuolustajaa on vaikea arvata. Topias Vilen, Aleksi Malinen, Jimi Suomi, Viljami Juusola, Kalle Ervasti ja Ruben Rafkin ovat kaikki kovia nimiä ja tuttuja Heimosalmen U18 MM-joukkueesta. Heille kaikille on povattu mahdollista NHL-varausta, mutta lopullista tulosta on vielä odotettava.

Topias Vilen on Pikkuleijonien tärkeimpiä puolustajia ja hän on myös joukkueen varakapteeni. Kuutta ottelua Mestiksessä lukuunottamatta hän pelasi koko viime kauden Pelicansin SM-riveissä. Myös Aleksi Malinen pelasi lähes koko kauden miehiä vastaan JYP:n SM-liigamiehistössä. Pelit eivät sujuneet kuitenkaan täydellisesti ja 30 ottelusta jäi käteen tehot 2+1=3.

Jimi Suomi pelasi edellisen kauden Jokereiden juonioreissa, mutta 178 senttiä pitkä jääkiekkoilija pelaa nykyään TPS:n riveissä. Pieni kokoinen, mutta loistava luistelija on varaustilaisuuden villi kortti. Tomi Kallio – TPS:n pelaajakoordinaattori – kertoi Suomesta seuraavaa SM-liigan verkkosivuilla: “Jimi on erittäin lupaava ja moderni puolustaja, jonka vahvuuksia ovat luistelutaito sekä kiekollinen pelaaminen. Uskomme, että hän ottaa seuraavat askeleet kohti Liiga-pelejä meidän arjessa kehittyen”.

Viljami Juusola otti itselleen U18 MM-kilpailussa tehopisteet 1+5=6. Hän siirtyi kesken viime kauden Kalixiin – joka pelaa Ruotsin kolmanneksi korkeimmalla sarjatasolla – Kärppien junioreista.

Kalle Ervasti oli Lukon mukana voittamassa kultaa U20 SM-kisoissa ja hänen tilillään on myös kausi 2018-2019. Tällöin hän pelasi Olli Jokisen johtamassa South Florida Hockey Academyssa.

Ruben Rafkin puolestaan pelasi TPS:n riveissä viime kauden ja oli mukana sarjan parhaan tulokkaan ehdokkaissa. Sitä ennen hän oli muutaman vuoden Amerikassa eri sarjoissa. Viimeisimpänä Ontarion juonioriliiga Windsor Spitfiresissa. Hän myös edusti Suomea U20 MM-kilpailuissa. Viime vuoden Draftissa häntä ei poimittu mukaan.

Myöhemmiltäkin kierroksilta voi vielä ponnistaa NHL-uralle

Meneillään oleva kulkutautiepidemia on ollut omiaan vaikeuttamaan NHL-toimintaa. Kykyjenetsijöiden on ollut vaikeampi liikkua ja junioriliigojen aikataulut ovat olleet sekaisin. Jotkut sarjat on jopa peruutettu kokonaan. Yllätyksiä on siis riittänyt.

Viime vuonna Ruben Rafkin joutui pettymään, mutta toivottavasti tällä kertaa onni on myötä. Aiemmin mainittujen puolustajien lisäksi myös Ville Ottavaisella, Valtteri Koskelalla ja Tomi Leppäsellä on mahdollisuus saada NHL-varaus. Edellisellä kaudella pelasi yhteensä 18 sinivalkoista puolustajaa ja heistä kahdeksan pääsi sisään ykköskierroksella. Myöhemmiltä kierroksilta varauksen saivat mm. Esa Lindell (kolmas kierros), Sami Vatanen (neljäs kierros) ja Markus Nutivaara (seitsemäs kierros).

Vaikka tänä vuonna näyttää epätodennäköiseltä, että tämän ikäluokan puolustajista ketään varattaisiin ykköskierroksella, on tulevaisuus avoin ja luultavasti useat heistä pääsevät luomaan NHL-uraa jääkiekon parissa. Toistaiseksi jää vain arvailujen varaan kuka tai ketkä heistä saavat tämän kunnian.

Tampa Bay Lightning kerää pokaaleja

Jääkiekkoseura Tampa Bay Lightning on voittanut viime kausilla kaksi peräkkäistä Stanley Cup -pokaalia. Mestaruuksilla oli vain 283 päivän mittainen ero ja molemmilla kerroilla kokoonpano oli lähes täysin sama. Näin huikeaan saavutukseen tuskin päästään enää.

Kauden 2019–2020 voittanut joukkue oli jo voimakas ja monipuolinen, mutta tämän kauden joukkue oli jopa entistä parempi. Ennestään vahvaa joukkuetta vahvistivat hyökkääjä Ross Colton ja uraa tehnyt puolustaja David Savard. Savard hankittiin Lightningin riveihin kesken kauden Columbus Blue Jacketsilta. Näiden kahden pelaajan ansiona pidetäänkin finaalisarjan voittoa. Ironisesti myös vain näiltä kahdelta puuttui legendaarinen Stanley Cup -sormus. Finaaleissa Tampa Bay Lightning vei voiton Montreal Canadiensistä.

Ross Colton teki finaalisarjan viidennessä ottelussa pelin ainoan maalin David Savardin ja puolustaja Ryan McDonaghin avulla. Tämän johdosta Tampa Bay Lightning sai toisen peräkkäise Stanley Cup -mestaruuden. Päätöspeli pelattiin Lightningin kotikentällä Amalie Arenassa.

Kutsherov ja Vasilevski johdattivat Tampa Bay Lightningin voittoon

Tampa Bay Lightning ei loistanut runkosarjassa ja mestaruushaaveet näyttivät jo kaukaisilta, sillä joukkueen maalitykki – Nikita Kutsherov – oli juuri ollut lonkkaleikkauksessa. Hän ei pelannut yhdessäkään runkosarjaottelussa, vaan pääsi joukkueen mukana jäälle vasta pudotuspeleissä. Joukkueen pistetähti – Brayden Point (23+25=48) – sijoittui liigan pistepörssissä sijalle 34 ja 23 osumalla maalipörssissä sijalle 21. Tampa Bay Lightning aloitti pudotuspelit central-divisioonan kolmannelta paikalta.

Nikita Kutsherovin liityttyä viimein joukkueeseensa, alkoi Lightningin peleissä näkyä eloa. Pudotuspelien ensimmäinen ottelu Florida Panthersia vastaan päättyi lukemin 4-2 ja toinen ottelu Carolina Hurricanesia vastaan päättyi myös voitokkaasti lukemin 4-1. New York Islandersia vastaan pelatessa Tampa Bay Lightningin porukka joutui jo hieman hikoilemaan, kun välieräsarjassa oli meneillään seitsemäs ottelu. Seitsemännen ottelun ainoan maalin teki Lightningin Yanni Gourde.

Pudotuspeleissä Kutsherov sai 23 ottelusta tehot 8+24=32 ja on nyt historian kolmas henkilö – kaksi aiempii ovat Wayne Gretzky ja Mario Lemieux – joka on iskenyt vähintään 30 tehopistettä peräkkäisissä NHL-pudotuspeleissä. Pistepörssistä viisi kärkisijaa menivät Tampa Bay Lightningille: Nikita Kutsherov 8+24=32, Brayden Point (14+9=23), Steven Stamkos (8+10=18), Victor Hedman (2+16=18) ja Alex Killorn (8+9=17).

Andrei Vasilevski (31-10-1) piti maalin tyhjänä yhteensä viidessä eri runkosarjan ottelussa. Laukauksista hän pysäytti 92,5 prosenttia. Maaleja runkosarjassa livahti hanskan ohi ottelukohtaisella keskiarvolla 2,21 ja Vasilevski otti itselleen jopa neljä syöttöpistettä. Pudotuspeleissä – joista Vasilevski sai tehot 16-7 – nollapelien määrä kasvoi taas viiteen ja 93,7 prosenttia kiekoista pysähtyi sekä päästettyjen maalien keskiarvo oli 1,90.

Tampa Bay Lightningin kaksi viimeistä kautta on pelattu veren maku suussa, eikä suotta. Kahdeksan viimeksi pelattua Playoffia ovat kaikki olleet joukkueelle voitokkaita. Tappioitakin on tullut, mutta harvakseltaan, eikä Lightning ole koskaan hävinnyt kahta peliä peräkkäin. Pudotuspelien arvokkaimman pelaajan pysti – Conn Smythe Trophy – meni Vasilevskille, mutta hän kertoo palkinnon kuuluvan koko joukkueelle. “Koko joukkue ansaitsee tämän palkinnon. Kun torjuu viisi nollapeliä yksien pudotuspelien aikana, kyse ei ole mistään muusta kuin joukkueen vahvasta pelaamisesta”, Vasilevski kertoo.

Kuten edellisellä kaudella, oli tälläkin kertaa Tampa Bay Lightningin kokoonpano kerrassaan loistava. Pelaajat olivat liikkeellä koko kenttä puolustaa -mentaliteetilla ja ruotsalaisen puolustajan Victor Hedmanin johtama sitkeä puolustus siivitti joukkueen voittoon.

Seuraavalle kaudelle on luvassa muutoksia kokoonpanoon

Tampa Bay Lightning vei mestaruuden kaksi kertaa putkeen, mutta ainakaan samalla kokoonpanolla on mahdoton voittaa palkintoa kolmatta kertaa peräkkäin. Mestaruuden hattutemppu saattaa siis jäädä haaveeksi. Palkkakaton alle ei nimittäin mahdu kaikkia pelaajia, sillä Kutsherovin palkka jätettiin huomiotta runkosarjassa. Hänen sopimuksensa ja joidenkin muiden pelaajien kasvaneet vuosiansiot ylittävät 81,5 miljoonan dollarin rajan, joka on NHL-joukkueiden palkkakatto.

Ensi viikon draftissa Seattle Kraken saa napata pelaajansa toisten joukkueiden suojaamattomista pelaajista. Joku Tampa Bay Lightningin tähti saa siis lähteä Tampasta Seattleen. Joukkueen valmentaja – Jon Cooper – kuvailikin pudotuspelejä viimeiseksi koulupäiväksi. Oppilaat valmistuvat ja tiet erkanevat. Nähtäväksi jää, onko Tampa Bay Lightning tarpeeksi notkea nappaamaan pystin kolmannen kerran.

Pelicansille kolme uutta pelaajaa

Lahtelaisen jääkiekkoseuran Pelicansin riveihin on liittynyt kolme uutta pelaajaa. Seuraavan kauden ryhmään liittyvät kahden vuoden sopimuksilla Niklas Nordgren, joka pelaa hyökkääjänä, sekä puolustaja Toni Utunen. Myös puolustaja Aleksi Laakso on saanut vuoden mittaisen sopimuksen. Tällä hetkellä Pelicansilla on yhteensä 22 pelaajaa riveissään ja tulevan kauden valmistelut on jo aloitettu.

Aiemmin Reippaan nimellä tunnettu Pelicans on ollut mukana SM-liigassa 1999 vuodesta lähtien, mutta sen juuret ulottuvat jopa 1800-luvulle asti. Vuonna 1891 perustettu Viipurin Reipas jatkoi toimintaansa evakossa jatkosodan aikana – ja sen jälkeen – Lahdessa ja vaihtoi nimensä Reippaaksi. Pelicans onkin siis yksi tämän seuran jälkeläisistä. Toistaiseksi ainoan mitalinsa Pelicans on voittanut SM-liigan kaudella 2011-2012, jolloin joukkue nappasi itselleen hopeaa hävittyään jyväskyläläiselle JyP:lle.

Nykyinen Pelicansin päävalmentaja Tommi Niemelä on tullut tunnetuksi Helsingin IFK:ssa sekä Jokereissa, mutta suurimman osan urastaan hän on pelannut ulkomailla mm. Ruotsin, Tanskan, Hollannin, Italian ja Saksan eri sarjoissa. Loukkaantumisen jälkeen Niemelä on toiminut valmentajana ja hän olikin Suomen alle 18-vuotiaiden maajoukkueen päävalmentaja näiden voittaessa MM-kultaa vuonna 2018.

Niklas Nordgren

Aiemmin Helsingin IFK:ssa pelannut Niklas “Nikke” Nordgren on kiekkoillut kevään aikana lainalla kolme peliä Pelicansissa. Tehot näissä peleissä olivat 0+3. Päävalmentaja Tommi Niemelälle Nikke on tuttu pelaaja nuorisomaajoukkueista ja Nordgren voittikin Pikkuleijonien maalikuninkuuden vuonna 2018, kun turnauksesta voitettiin maailmanmestaruus. Oikealta ampuva Nikke painaa 83 kiloa ja on 175 senttiä pitkä. 

Niklas Nordgreniä pidetään vahvana hyökkääjänä, vaikka loukkaantumiset ovatkin hieman hidastaneet kehitystä. Päävalmentaja uskookin Nikestä vielä tulevan heidän hyökkääjistönsä villi kortti, jos enempää loukkaantumisia ei tule.

Toni Utunen

Puolustajana kiekkoileva Toni “Utu” Utunen siirtyy Lahden Pelicansille Tampereen Tapparasta. Toni on pelannut Tapparan riveissä kaikkiaan 150 ottelua viiden viimeisimmän kauden aikana, joten liiga kokemusta on jo kertynyt. Maailmanmestaruuksia 80-kiloiselta ja 180-senttiseltä mieheltä löytyy tililtään kaksi: U18 ja U20. Utu pelasi vuoden 2018 maailmanmestarijoukkueen kapteenina, jolloin joukkuetta luotsasi nykyinen Pelicansin päävalmentaja Tommi Niemelä.

Utu on 21-vuotias puolustaja ja häntä kuvaillaan kovalla luonteella varustetuksi kokonaisvaltaiseksi pelaajaksi, jonka vahvuudet ovat puolustuspelaamisessa. Nuoren iästä huolimatta hän on jo kokenut liigapelaaja, joka ottaa nyt seuraavan askeleen kohti sarjan huippupuolustajien joukkoa.


Aleksi Laakso

Aleksi “Allu” Laakso on pelannut lainasopimuksella Pelicansissa 18 runkosarja- ja 4 playoffs-peliä kuluneella kaudella. Näistä peleistä 31-vuotias puolustaja sai pisteet 1+5. Allu ehti pelata HIFK:n riveissä kolme kautta ennen Pelicansiin siirtymistä. Jopa 474 ottelua Liigassa pelannut Aleksi painaa 80 kiloa ja on 181 senttiä pitkä.

Aleksin kerrotaan olevan erinomaisessa kunnossa oleva urheilija, joka antaa joukkueelle kamppailuvoimaa ja kokemusta. Nuoremmille pelaajille hän näyttää esimerkkiä päivittäisestä toiminnasta.